A ganância corporativa alimentou a inflação? Não é o maior culpado

WASHINGTON (AP) – Furiosos com o aumento dos preços no posto de gasolina e no supermercado, muitos consumidores sentem que sabem exatamente onde culpar: em empresas gananciosas que implacavelmente aumentam os preços e embolsam os lucros.

Respondendo a esse sentimento, a Câmara dos Deputados liderada pelos democratas aprovou no mês passado uma votação de linha partidária – a maioria dos democratas a favor, todos os republicanos contra – um projeto de lei destinado a reprimir a suposta manipulação de preços. pelos produtores de energia.

Da mesma forma, a Grã-Bretanha anunciou no mês passado planos para impor um imposto temporário temporário de 25% nos lucros das empresas de petróleo e gás e canalizar os rendimentos para famílias com dificuldades financeiras.

No entanto, apesar de todo o ressentimento do público, a maioria dos economistas diz que a manipulação de preços corporativos é, no máximo, uma das muitas causas da inflação descontrolada – e não a principal.

“Há candidatos muito mais plausíveis para o que está acontecendo”, disse José Azar, economista da Universidade de Navarra, na Espanha.

Eles incluem: Interrupções de fornecimento em fábricas, portos e pátios de carga. Escassez de trabalhadores. O enorme programa de ajuda pandêmica do presidente Joe Biden. Paralisações causadas pelo COVID 19 na China. A invasão russa da Ucrânia. E, não menos importante, um Federal Reserve que manteve as taxas de juros ultrabaixas por mais tempo do que os especialistas dizem que deveria.

Acima de tudo, porém, os economistas dizem que os gastos ressurgentes de consumidores e governos aumentaram a inflação.

O jogo da culpa está se intensificando depois que o governo dos EUA informou que a inflação atingiu 8,6% em maio do ano anterior, o maior aumento de preços desde 1981.

Para combater a inflação, o Fed agora está apertando o crédito de forma agressiva. Em 15 de junho, elevou sua taxa de referência de curto prazo em três quartos de ponto — sua maior alta desde 1994 — e sinalizou que mais altas de juros estão chegando. O Fed espera alcançar um “aterrissagem suave” notoriamente difícil – desacelerando o crescimento o suficiente para conter a inflação sem fazer com que a economia entre em recessão.

Durante anos, a inflação permaneceu na meta anual de 2% do Fed ou abaixo dela, mesmo quando o desemprego caiu para o nível mais baixo de meio século. Mas quando a economia se recuperou da recessão pandêmica com velocidade e força surpreendentes, o índice de preços ao consumidor dos EUA subiu de forma constante – de um aumento de 2,6% ano a ano em março de 2021 para a alta de quatro décadas do mês passado.

Pelo menos por um tempo – antes que as margens de lucro das empresas do S&P 500 caíssem no início deste ano – o aumento da inflação coincidiu com o aumento dos lucros corporativos. Era fácil para os consumidores ligar os pontos: as empresas, ao que parecia, estavam engajadas na manipulação de preços. Isso não era apenas inflação. Era ganância.

Solicitados a identificar os culpados por trás do aumento nos preços da gasolina, 72% dos 1.055 americanos entrevistados no final de abril e início de maio pelo Washington Post e pela Escola de Política e Governo Schar da Universidade George Mason culpou as corporações que buscam lucro, mais do que a parcela que apontou para a guerra da Rússia contra a Ucrânia (69%) ou Biden (58%) ou interrupções pandêmicas (58%). E o veredicto foi bipartidário: 86% dos democratas e 52% dos republicanos culparam as empresas pelos preços inflacionados da gasolina.

“É muito natural que os consumidores vejam os preços subindo e fiquem bravos com isso e depois procurem alguém para culpar”, disse Christopher Conlon, economista da Stern School of Business da Universidade de Nova York que estuda a concorrência corporativa. “Você e eu não podemos definir preços no supermercado, no posto de gasolina ou na concessionária de carros. Então as pessoas naturalmente culpam as corporações, já que são elas que veem aumentando os preços.”

No entanto, Conlon e muitos outros economistas estão relutantes em indiciar – ou a favor de punir – a América Corporativa. Quando a Booth School of Business da Universidade de Chicago perguntou a economistas este mês se eles apoiariam uma lei para impedir que grandes empresas vendam seus produtos ou serviços a um “preço inconcebivelmente excessivo” durante um choque de mercado, 65% disseram que não. Apenas 5% apoiaram a ideia.

Qual combinação de fatores é a maior responsável pela alta dos preços “ainda é uma questão em aberto”, reconhece o economista Azar. O COVID-19 e suas consequências tornaram difícil avaliar o estado da economia. Os economistas de hoje não têm experiência em analisar as consequências financeiras de uma pandemia.

Os formuladores de políticas e analistas foram repetidamente surpreendidos pelo caminho que a economia tomou desde o início do COVID em março de 2020: eles não esperavam a rápida recuperação da desaceleração, alimentada por grandes gastos do governo e taxas recordes baixas projetadas pelo Fed e outros órgãos centrais. bancos. Em seguida, eles demoraram a reconhecer a crescente ameaça de altas pressões inflacionárias, descartando-as a princípio como apenas uma consequência temporária de interrupções no fornecimento.

Um aspecto da economia, porém, é indiscutível: uma onda de fusões nas últimas décadas matou ou reduziu a concorrência entre companhias aéreas, bancos, frigoríficos e muitas outras indústrias. Essa consolidação deu às empresas sobreviventes a alavancagem para exigir cortes de preços dos fornecedores, manter o salário dos trabalhadores e repassar os custos mais altos aos clientes que não têm muita escolha a não ser pagar.

Pesquisadores do Federal Reserve Bank de Boston descobriram que menos concorrência tornou mais fácil para as empresas repassarem custos mais altos aos clientes, chamando-o de “fator amplificador” no ressurgimento da inflação.

Josh Bivens, diretor de pesquisa do liberal Economic Policy Institute, estimou que quase 54% dos aumentos de preços em negócios não financeiros desde meados de 2020 podem ser atribuídos a “margens de lucro mais gordas”, contra apenas 11% de 1979 a 2019.

Bivens admitiu que nem a ganância corporativa nem a influência do mercado provavelmente cresceram significativamente nos últimos dois anos. Mas ele sugeriu que, durante o pico inflacionário do COVID, as empresas redirecionaram como usam seu poder de mercado: muitas deixaram de pressionar os fornecedores para cortar custos e limitar os salários dos trabalhadores e, em vez disso, aumentaram os preços para os clientes.

Em um estudo de quase 3.700 empresas divulgado na semana passada, o Roosevelt Institute, de tendência esquerdista, concluiu que as margens de lucro e as margens de lucro no ano passado atingiram seu nível mais alto desde a década de 1950. Também descobriu que as empresas que aumentaram agressivamente os preços antes da pandemia eram mais propensas a fazê-lo depois que ela atingiu, “sugerindo um papel para o poder de mercado como um fator explicativo da inflação”.

No entanto, muitos economistas não estão convencidos de que a ganância corporativa seja a principal culpada. Jason Furman, um dos principais conselheiros econômicos da Casa Branca de Obama, disse que algumas evidências até sugerem que os monopólios são mais lentos do que as empresas que enfrentam forte concorrência para aumentar os preços quando seus próprios custos aumentam, “em parte porque seus preços já eram altos. ”

Da mesma forma, Conlon, da NYU, cita exemplos em que os preços dispararam em mercados competitivos. Carros usados, por exemplo, são vendidos em lotes em todo o país e por inúmeras pessoas. No entanto, os preços médios dos carros usados ​​dispararam 16% no ano passado. Da mesma forma, o preço médio dos principais eletrodomésticos, outro mercado com muitos concorrentes, saltou quase 10% no mês passado em relação ao ano anterior.

Por outro lado, o preço das bebidas alcoólicas aumentou apenas 4% em relação ao ano anterior, embora o mercado de cervejas seja dominado pela AB-Inbev e os destilados pela Bacardi e Diageo.

“É difícil imaginar que a AB-Inbev não seja tão gananciosa quanto a Maytag”, disse Conlon.

Então, o que mais impulsionou o pico inflacionário?

“Demanda”, disse Furman, agora na Universidade de Harvard. “Muitos gastos do governo, muito apoio monetário – tudo combinado para apoiar níveis extraordinariamente altos de demanda. A oferta não conseguiu acompanhar, então os preços subiram.”

Pesquisadores do Federal Reserve Bank de San Francisco estimam que a ajuda do governo à economia durante a pandemia, que colocou dinheiro no bolso dos consumidores para ajudá-los a suportar a crise e desencadear uma onda de gastos, aumentou a inflação em cerca de 3 pontos percentuais. desde o primeiro semestre de 2021.

Em relatório divulgado em abril, pesquisadores do Federal Reserve Bank de St. Louis culparam os gargalos da cadeia de suprimentos global por desempenhar um “papel significativo” na inflação dos custos das fábricas. Eles descobriram que ele adicionou impressionantes 20 pontos percentuais à inflação no atacado na manufatura em novembro passado, elevando-a para 30%.

Ainda assim, mesmo alguns economistas que não culpam a ganância pela alta dos preços no ano passado dizem que acham que os governos deveriam tentar restringir o poder de mercado dos monopólios, talvez bloqueando fusões que reduzam a concorrência. A ideia é que mais empresas disputando os mesmos clientes incentivem a inovação e tornem a economia mais produtiva.

Mesmo assim, políticas antitruste mais duras provavelmente não fariam muito para desacelerar a inflação tão cedo.

“Acho útil pensar em competição como dieta e exercícios”, disse Conlon, da NYU. “Mais competição é uma coisa boa. Mas, como dieta e exercício, os retornos são de longo prazo.

“Neste momento, o paciente está na sala de emergência. Claro, dieta e exercício ainda são uma coisa boa. Mas precisamos tratar o problema agudo da inflação.”

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O escritor de economia da AP, Christopher Rugaber, contribuiu para este relatório.

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