A inflação está esfriando, mas os preços altos continuarão

Uma mercearia em Nova York.

Wang Ying | Agência de Notícias Xinhua | Getty Images

A inflação pode estar esfriando. Mas, para a maioria dos americanos, o preço de uma xícara de café ou de uma sacola de mantimentos não mudou.

Nos próximos meses, a grande questão é se os consumidores também começarão a sentir alívio.

Nos últimos meses, muitos dos principais fatores que alimentaram uma alta de quatro décadas na inflação começaram a desaparecer. Os custos de envio caíram. Algodão, carne bovina e outras commodities ficaram mais baratos. E os compradores encontraram descontos maiores on-line e em shoppings durante a temporada de festas, à medida que os varejistas tentavam eliminar o excesso de estoque. Os preços ao consumidor caíram 0,1% em dezembro em comparação com o mês anterior, de acordo com o Departamento do Trabalho. Foi a maior queda mensal em quase três anos.

Mas os custos de frete e commodities mais baratos não chegarão imediatamente aos consumidores, em parte devido a contratos com fornecedores que estabelecem preços com meses de antecedência.

Os preços ainda estão bem acima de onde estavam há um ano. O índice de preços ao consumidor, que mede o custo de uma ampla variedade de bens e serviços, subiu 6,5% em dezembro, segundo dados do Departamento do Trabalho. Alguns aumentos de preços são impressionantes: o custo dos ovos grandes da classe A mais que dobrou, enquanto os preços dos cereais e produtos de panificação subiram 16,1%.

“Existem alguns preços, alguns bens para os quais os preços estão caindo”, disse Mark Zandi, economista-chefe da Moody’s Analytics. “Mas, de modo geral, os preços não estão caindo. Só que a taxa de aumento está diminuindo.”

Varejistas, restaurantes, companhias aéreas e outras empresas estão decidindo se repassam os cortes de preços ou impressionam os investidores com margens de lucro melhores. Os consumidores estão ficando mais exigentes quanto aos gastos. E os economistas estão avaliando se os EUA entrarão em recessão este ano.

Contratos rígidos, salários mais altos

Durante os primeiros dias da pandemia de Covid, os americanos continuaram gastando muito ao mesmo tempo em que fábricas e portos fechavam temporariamente. Contêineres obstruíam as portas. Lojas e armazéns lutavam com mercadorias fora de estoque.

Esse aumento na demanda e a oferta limitada contribuíram para os preços mais altos.

Agora, esses fatores começaram a se inverter. Como os americanos sentem o aperto da inflação e gastam em outras prioridades, como deslocamentos, viagens e jantares fora, eles compram menos coisas.

Os custos de frete e de contêiner diminuíram, reduzindo os preços no restante da cadeia de suprimentos. O custo de uma carga de caminhão de longa distância aumentou 4% em dezembro em comparação com o mesmo período do ano anterior, mas caiu quase 8% em relação ao recorde de março, segundo dados do Departamento do Trabalho.

O custo de um contêiner de 40 pés caiu 80% abaixo do pico de US$ 10.377 em setembro de 2021 para US$ 2.079 em meados de janeiro, de acordo com o World Container Index of Drewry, uma empresa de consultoria em cadeia de suprimentos. Mas ainda é maior do que as taxas pré-pandêmicas.

Alimentos e roupas ficaram mais baratos. Os preços da carne bovina no atacado caíram 15,6% em novembro em comparação com o ano anterior, mas ainda estão historicamente elevados, de acordo com o Departamento de Agricultura dos Estados Unidos. Os grãos de café caíram 19,7% no mesmo período, de acordo com o preço global composto da Organização Internacional do Café. O custo do algodão cru caiu 23,8%, segundo dados do Departamento do Trabalho.

No entanto, para se proteger contra picos imprevisíveis nos preços, muitas empresas têm contratos de longo prazo que definem os preços que pagam para operar seus negócios com meses de antecedência, desde a compra de ingredientes até a movimentação de mercadorias em todo o mundo.

Por exemplo, Tex Mex do Chuy manteve os preços da carne fajita inferiores aos que a rede pagou no ano passado e planeja também bloquear os preços da carne moída durante o terceiro trimestre. Mas os clientes provavelmente ainda pagarão preços de menu mais altos do que no ano passado.

A Chuy planeja aumentar os preços em cerca de 3% a 3,5% em fevereiro, embora não tenha mais aumentos de preços planejados para o final deste ano devido à sua estratégia conservadora de preços. Os preços da rede aumentaram cerca de 7% em comparação com o mesmo período do ano anterior, ficando atrás dos aumentos de preços da indústria de restaurantes em geral.

Da mesma forma, é improvável que os consumidores de café vejam uma queda nos preços de seus cafés com leite e bebidas geladas este ano. irmãos holandeses. Café O CEO Joth Ricci disse à CNBC que a maioria das empresas de café protege seus preços com seis a 12 meses de antecedência. Ele prevê que os preços das cadeias de café possam se estabilizar em meados de 2023 e no final de 2024.

Os contratos com fornecedores não são a única razão para preços rígidos. A mão de obra ficou mais cara para as empresas que precisam de muitos trabalhadores, mas têm dificuldade para encontrá-los. Restaurantes, salões de beleza, hotéis e consultórios médicos ainda terão de arcar com o custo de salários mais altos, disse Zandi, da Moody’s.

A escassez de pilotos de avião está entre os fatores que provavelmente manterão as passagens aéreas mais caras este ano. O preço das passagens aéreas caiu nos últimos meses, mas ainda aumentou quase 30% em relação ao ano passado, de acordo com os dados federais mais recentes.

No entanto, disse Zandi, se o mercado de trabalho permanecer forte, a inflação diminuir e os salários crescerem, os americanos poderão administrar melhor os preços mais altos de passagens aéreas e outros itens.

Os ganhos anuais por hora aumentaram 4,6% no ano passado, de acordo com o Bureau of Labor Statistics – não tão alto quanto o crescimento do índice de preços ao consumidor em dezembro.

No entanto, em algumas categorias, a queda na demanda se traduziu em alívio de preços. Vários itens quentes da pandemia, incluindo TVs, computadores, artigos esportivos e grandes eletrodomésticos caíram de preço, de acordo com dados do Departamento do Trabalho de dezembro.

Pressões orçamentárias para as famílias

Os principais executivos do varejo disseram esperar que os orçamentos das famílias ainda estejam sob pressão no próximo ano.

Pelo menos dois executivos de mercearia, ganchos CEO Rodney McMullen e Mercado de Agricultores de Brotos O CEO Jack Sinclair disse que não espera que os preços dos alimentos caiam tão cedo.

“O aumento está começando a moderar um pouco”, disse McMullen. “Isso não significa que você vai começar a ver deflação. Esperamos ver inflação na primeira metade do ano. A segunda metade do ano seria significativamente menor.”

Ele disse que há algumas exceções. Os ovos, por exemplo, provavelmente ficarão mais baratos à medida que o surto de gripe aviária diminuir.

Nos últimos dois anos, as empresas de bens de consumo embalados aumentaram os preços dos itens nas prateleiras da Kroger ou reduziram o tamanho das embalagens, uma estratégia conhecida como “shrinkflation”. McMullen disse que nenhum voltou à mercearia para reduzir os preços ou aumentar os níveis de desconto de um ano atrás. Alguns estão mantendo preços agressivos, enquanto tentam recuperar o atraso depois que as margens foram reduzidas no início da pandemia ou sacrificam o volume pelos lucros, disse ele.

No Procter & Gamble, por exemplo, os executivos planejam aumentar os preços novamente em fevereiro. Os preços dos produtos básicos da P&G, como fraldas Pampers e toalhas de papel Bounty, subiram 10% em comparação com o ano anterior, enquanto a demanda caiu 6% no último trimestre.

Em outros casos, as empresas ainda lidam com fatores que contribuíram para a inflação. Por exemplo, os agricultores estão criando vacas, mas têm menos do que antes da pandemia, e os grãos e o milho são menos abundantes à medida que a guerra na Ucrânia continua, de acordo com McMullen.

“Se antes você gastava $ 80 e agora está gastando $ 90 [on groceries]Acho que você vai gastar $ 90 por um tempo”, disse ele. “Não acho que vai voltar para $ 80.”

Marcas Utz O CEO Dylan Lissette repetiu esse sentimento em agosto, dizendo aos investidores que os preços de tabela geralmente não caem mesmo quando os custos caem.

“Não pegamos algo que custava US$ 1, mudamos para US$ 1,10 e, um ou dois anos depois, passamos para US$ 1”, disse ele.

Em vez disso, empresas de alimentos como a Utz normalmente oferecem descontos maiores e mais frequentes aos clientes à medida que os custos caem, de acordo com Lissette, que já foi encarregado de precificar os pretzels e batatas fritas da Utz.

Nos próximos anos, as empresas podem reverter as mudanças nas embalagens de “encolhimento” que resultam em lanches mais baratos por onça. E dois ou três anos depois disso, os compradores podem ver a introdução de novos tamanhos de embalagem de valor, disse Lissette.

Ás dos varejistas na manga

Mas os varejistas podem acelerar esse cronograma. Podem usar marcas próprias e de custo mais baixo, como as pastas de amendoim, cereais e detergentes para a roupa que se assemelham às conhecidas marcas nacionais.

No outono passado, a Kroger lançou o Smart Way, uma nova marca privada com mais de 100 itens, como pães, vegetais enlatados e outros produtos básicos com o preço mais baixo.

McMullen disse que a mercearia já planejava lançar a marca própria, mas acelerou sua estreia em cerca de seis a nove meses por causa do interesse dos compradores no valor em meio à inflação. E acrescentou que, se uma marca nacional perde participação de mercado, é mais provável que ela se torne agressiva nos descontos – ou até mesmo reduza permanentemente o preço.

Zandi, economista da Moody’s, disse que embora os clientes possam ficar frustrados, eles não são impotentes. Ao escolher marcas concorrentes ou optar por itens em promoção, eles podem enviar uma mensagem.

“As empresas respondem aos compradores”, disse ele. “Se os consumidores estiverem preocupados com o preço, sensíveis ao preço, isso ajudará muito a convencer os empresários a parar de aumentar os preços e talvez até oferecer um desconto.”

– CNBC Leslie Josephs contribuiu para esta história.

Leave a Comment