As noites da Netflix ainda vêm embrulhadas em envelopes vermelhos e brancos

SANTA CRUZ, Calif. (AP) – O pioneiro serviço de aluguel de DVD por correio da Netflix foi relegado como uma relíquia na era do streaming de vídeo, mas ainda há um público constante – embora cada vez menor – de obstinados como Amanda Konkle, que estão felizes pagando para receber esses discos nos icônicos envelopes vermelhos e brancos.

“Quando você abre sua caixa de correio, ainda é algo que você realmente deseja, em vez de apenas contas”, disse Konkle, morador de Savannah, na Geórgia, que assina o serviço de DVD por correio da Netflix desde 2005.

É um pequeno prazer que Konkle e outros assinantes de DVD ainda dedicados desfrutam, mas não está claro por quanto tempo. A Netflix se recusou a comentar esta história, mas durante um evento de mídia de 2018cofundador e coCEO da Netflix, Reed Hastings, sugeriu que o serviço de DVD por correio pode fechar por volta de 2023.

Quando – e não se – acontecer, a Netflix encerrará um serviço que já vendeu mais de 5 bilhões de discos nos Estados Unidos desde sua criação, há quase um quarto de século. E vai ecoar a queda das milhares de locadoras de vídeo Blockbuster que fecharam porque não conseguiram conter a ameaça representada pela alternativa de DVD por correio da Netflix.

O eventual fim de seu serviço de DVD por correio é inevitável desde que Hastings decidiu desmembrá-lo de um então nascente serviço de streaming de vídeo em 2011. Naquela época, Hastings lançou a ideia de renomear o serviço como Qwikster – uma ideia fracassada que foi tão amplamente ridicularizado que foi satirizado no “Saturday Night Live”. Ele finalmente se estabeleceu em seu nome atual, mais prosaico, DVD.com. A operação agora está baseada em um escritório não descrito em Fremont, Califórnia, localizado a cerca de 20 milhas do elegante campus da Netflix em Los Gatos, Califórnia.

Pouco antes da separação do streaming de vídeo, o serviço de DVD por correio ostentava mais de 16 milhões de assinantes, um número que agora diminuiu para cerca de 1,5 milhão de assinantes, todos nos Estados Unidos, com base em cálculos extraídos das divulgações limitadas do serviço pela Netflix. em seus relatórios trimestrais. O serviço de streaming de vídeo da Netflix agora possui 223 milhões de assinantes em todo o mundo, incluindo 74 milhões nos Estados Unidos e Canadá.

“O negócio de DVD por correio legou o Netflix que todo mundo conhece e assiste hoje”, disse Marc Randolph, CEO original da Netflix, durante uma entrevista em uma cafeteria localizada do outro lado da rua dos correios em Santa Cruz, Califórnia.

A agência postal de 110 anos se tornou um marco na história do Vale do Silício porque foi onde Randolph enviou um CD de Patsy Cline para Hastings em 1997 para testar se um disco poderia ser entregue pelo Serviço Postal dos EUA sem ser danificado.

O disco chegou à casa de Hastings intacto, levando a dupla em 1998 a lançar um site de aluguel de DVD por correio que eles sempre souberam que seria suplantado por uma tecnologia ainda mais conveniente.

“Foi uma obsolescência planejada, mas apostamos que levaria mais tempo para acontecer do que a maioria das pessoas pensava na época”, disse Randolph.

Com o bem-sucedido serviço de streaming da Netflix, pode ser fácil supor que qualquer pessoa que ainda pague para receber DVDs pelo correio seja um tecnófobo ou alguém que viva em uma parte remota dos Estados Unidos sem acesso confiável à Internet. Mas os assinantes dizem que continuam com o serviço para poder alugar filmes que, de outra forma, seriam difíceis de encontrar nos serviços de streaming.

Para Michael Fusco, 35, isso inclui o filme “Power”, de 1986, estrelado pelos então jovens Richard Gere e Denzel Washington, e “The Big Red One”, de 1980, estrelado por Lee Marvin. Essa é uma das principais razões pelas quais ele assina o DVD por serviço desde 2006, quando era apenas um calouro na faculdade, e não tem planos de cancelá-lo agora.

“Tenho conseguido isso por quase metade da minha vida e tem sido uma grande parte”, disse Fusco. “Quando eu era jovem, isso me ajudou a descobrir vozes que provavelmente não teria ouvido. Ainda tenho lembranças de pegar filmes e vê-los me surpreender.”

Tabetha Neumann está entre os assinantes que redescobriram o serviço de DVD durante a agonia dos bloqueios pandêmicos em 2020, depois de ficar sem coisas para assistir em seu serviço de streaming de vídeo. Então ela e o marido se inscreveram novamente pela primeira vez desde o cancelamento em 2011. Agora eles gostam tanto que conseguem um plano que permite manter até três discos por vez, uma opção que atualmente custa US $ 20 por mês (em comparação com $ 10 por mês para o plano de um disco).

“Quando começamos a ver todos os filmes que queríamos ver, percebemos que era mais barato do que pagar US$ 5 por filme em alguns serviços de streaming”, disse Neumann. “Além disso, encontramos muitos filmes de terror antigos, e esse gênero não é muito bom em streaming.”

Konkle, que escreveu um livro sobre os filmes de Marilyn Monroe, diz que ainda encontra filmes no serviço de DVD – como o filme de 1954 “Cattle Queen of Montana”, com o futuro presidente dos Estados Unidos Ronald Reagan ao lado de Barbara Stanwyck e o filme francês de 1983 “Sugar Cane Alley ”- que a ajudam a dar aulas de estudos de cinema como professora associada na Georgia Southern University. É um hábito que ela geralmente não compartilha com suas aulas porque “a maioria dos meus alunos não sabe o que é um DVD”, disse Konkle, 40, rindo.

Mas, apesar de todas as atrações do serviço de DVD, os assinantes estão começando a notar sinais de deterioração, já que o negócio encolheu de mais de US$ 1 bilhão em receita anual um ano atrás para um valor que deve cair abaixo de US$ 200 milhões em receita este ano.

Katie Cardinale, uma assinante que mora em Hopedale, Massachusetts, diz que agora tem que esperar mais dois a quatro dias para que os discos cheguem pelo correio do que antes, porque eles são enviados de um centro de distribuição em Nova Jersey, em vez de Boston. (A Netflix não revela quantos centros de distribuição de DVD ainda operam, mas havia cerca de 50 deles nos Estados Unidos).

Konkle diz que mais discos agora vêm com rachaduras ou outros defeitos e leva “uma eternidade” para substituí-los. E quase todos os assinantes notaram que a seleção de títulos de DVD encolheu drasticamente em relação aos anos de pico do serviço, quando a Netflix se gabava de ter mais de 100.000 filmes e programas de TV diferentes em disco.

A Netflix não divulga mais o tamanho de sua biblioteca de DVDs, mas todos os assinantes entrevistados pela AP relataram que a seleção cada vez menor está tornando mais difícil encontrar filmes famosos e séries de TV populares que antes estavam rotineiramente disponíveis no serviço. Em vez disso, a Netflix agora classifica os pedidos de títulos como a primeira temporada da premiada série “Ted Lasso” – um lançamento que pode ser adquirido em DVD – em uma fila “salvo”, sinalizando que pode decidir estocá-lo no futuro. , dependendo da demanda.

Sabendo que o fim está próximo, Randolph disse que lamentará a morte do serviço de DVD que ele trouxe à vida, ao mesmo tempo em que se assegura de que seu legado sobreviverá.

“O negócio de DVD da Netflix era parte integrante de quem a Netflix era e ainda é”, disse ele. “Está embutido no DNA da empresa.”

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