Considere o fungo: micologistas falam sobre a realidade de ‘The Last of Us’

Em um programa sobre zumbis sedentos de sangue e um mundo pós-apocalíptico despedaçado – particularmente baseado em um videogame talvez mais conhecido pelo estresse constante e de baixo grau que incutiu nos jogadores, para os quais morrendo tantas vezes que pensaram em abandonar o jogo completamente parece ser uma experiência quase universal– você não pensaria que flashbacks de um passado pré-pandêmico mais otimista constituiriam as cenas mais assustadoras.

Mas eles têm. Nos dois primeiros episódios da série da HBO O último de nós, não são as vovós homicidas correndo ou os sustos do clicker que se mostraram mais assustadores. Para muitos espectadores, em vez disso, foi a primeira cena de cada parcela, que expôs a ameaça representada pela mais temível das ameaças: os cogumelos.

OK, OK, não cogumelos em si, mas fungos em geral. A estreia da série apresentou epidemiologistas em um talk show fictício dos anos 1960, discutindo os perigos da pandemia. Um proclama – para risos, e então para um calafrio quando o público compreende o que ele está dizendo – que ele não teme nem vírus nem bactérias, mas fungos, que sozinhos poderiam ter o poder de criar “bilhões de marionetes com mentes envenenadas permanentemente fixadas em um unificador objetivo: espalhar a infecção para todos os seres humanos vivos por qualquer meio necessário.”

“Não há tratamentos para isso”, continua ele. “Sem preventivos, sem curas. Eles não existem. Nem mesmo é possível fazê-los.”

O episódio de domingo saltou para os primeiros dias da pandemia que logo transformaria a maioria dos humanos em traficantes de esporos cruéis. Chamado a uma instalação do governo em Jacarta para consultar o cadáver de uma das primeiras vítimas infectadas, um professor de micologia da Universidade da Indonésia (uma participação especial de Christine Hakim) lentamente discerne a ameaça representada pelo recém-emergido hospedeiro humano fungo ophiocordyceps. Ela aconselha severamente o soldado que a trouxe: “Bomba. Bombardeie a cidade.

Acontece que aqueles jatos caindo e as salas escuras do museu não têm nada no espectro do fungo. Assistir O último de nós é radicalizar contra o reino humilde dos eucariotos, detestar seus pilei, temer seus micélios perversos. Se você entender as respostas de alguns espectadores, vários está improvável para amostra porcini nunca mais.

Para alimentar minha micofobia nascente, recorri a Jonathan Cale, professor assistente da University of Northern British Columbia, que estuda as interações fungo-árvore nas florestas, e Matthew Kasson, professor assistente de micologia da West Virginia University, cujo trabalho se concentrou em Massospora. cicadina, um fungo parasita que – gulp – infecta as cigarras, altera seu comportamento para se espalhar e, eventualmente, sela sua destruição.

“Não é exagero para mim”, diz Kasson sobre O último de nós‘s fungos nefastos. “Eles são mais estranhos que a ficção.”

The Virgin Fungus vs. Chad 94 Degrees

A cena inicial de O último de nós apresenta o segundo epidemiologista tentando afastar as preocupações do primeiro sobre uma pandemia fúngica, lembrando a seu colega que o fungo não pode sobreviver em temperaturas acima de 30 graus – deixando-nos humanos quentinhos a salvo de suas garras esponjosas.

Infelizmente: “Isso não é verdade”, diz Kasson. “Existem vários fungos que podem persistir. Na verdade, sabemos que o limite do crescimento de fungos é de cerca de 62 graus Celsius” – cerca de 143 graus Fahrenheit e calor mais do que suficiente para causar uma queimadura – “após o qual muitos ou a maioria dos eucariontes, incluindo fungos, não podem crescer”.


“Sem preventivos, sem cura”

O último de nós faz grande parte da ideia de que, como o cordyceps é um fungo, não pode ser tratado com remédios. Isso não é verdade: os antifúngicos são abundantes para tratar condições fúngicas comuns, como pé de atleta, infecções fúngicas, micose e caspa.

Mas o programa está certo de que os fungos são especialmente difíceis de combater, diz Kasson. “Os fungos estão mais relacionados aos animais do que às plantas. Mas é muito difícil se livrar da caspa porque eles são eucariotos e animais e fungos compartilham muitas semelhanças. É difícil combatê-los sem combater a nós mesmos. Portanto, eles precisam criar tipos especializados de compostos que possam matar os fungos sem prejudicar o hospedeiro”.

As opções permanecem escassas, mesmo que os médicos e cientistas em O último de nós provavelmente não teria desistido imediatamente de lutar contra cordyceps. Aprenda com o microbiologista Arturo Casadevall, que no ano passado disse à revista Hopkins Bloomberg Public Health: “Como não nos preocupamos com os fungos, pouco trabalho é feito com os fungos. Então, não temos muitas drogas. Não temos nenhuma vacina fúngica e tudo se torna meio circular.”

Mais forragem de pesadelo: Casadevall acredita que já vimos um fungo, orelhas brancas, adaptam-se ao calor do corpo humano. “Como o mundo está ficando mais quente, os fungos terão que se adaptar”, disse ele. “Todo dia quente é um evento de seleção.”

Beijando a Wood-Wide Web

Ouça-me: e se o beijo mais nojento da história recente da televisão fosse o equivalente a um picante? avatar toque de cauda?

Por favor volte! Os dois estão, para o bem ou para o mal, relacionados: ambos decorrem de um fenômeno conhecido pelo nome de “teia da floresta”, no qual os fungos supostamente permitem que árvores diferentes na mesma floresta se comuniquem. Como as pessoas-gato e partículas de luz de avatar unem-se sob uma única conexão fibrosa apelidada de “Eywa”, assim como os infectados e suas trepadeiras assustadoras. (O deles pode não envolver uma Árvore das Almas.)

Nos últimos anos, a teoria apareceu como fato científico em tudo, desde o vencedor do Prêmio Pulitzer de 2019 O Overstory para Ted Laço. Mais recentemente, vários micologistas se manifestaram contra o conceito, que dizem ser exagerado.

Mas os fungos se comunicam, por assim dizer. “Existem muitas evidências de que as substâncias químicas emitidas por um fungo influenciam o crescimento e o desenvolvimento de fungos da mesma espécie ou de espécies diferentes. Muitos desses produtos químicos são voláteis, difundindo-se pelo ar e modificando o comportamento de outros fungos separados”, diz Cale, que estudou o fenômeno.

No O último de nós, Joel mata uma pessoa infectada na State House. À medida que o recém-(re)morto infectado cai no chão, gavinhas se espalham pelos dedos do cadáver, alertando dezenas de infectados próximos sobre a localização do grupo. Não está claro se é um mecanismo de defesa ou uma busca por novas vítimas, mas há evidências do primeiro em algumas fábricas, diz Cale.

“Os tipos e quantidades de produtos químicos voláteis emitidos por fungos mudam quando um fungo é ferido ou alimentado por predadores (por exemplo, insetos que habitam o solo)”, diz ele. “Esses perfis químicos modificados podem reduzir ou até impedir completamente a predação adicional. Assim, protegendo o fungo de mais danos.”

Cale adverte que não se sabe se a resposta pode afetar outros fungos, mas já foi observada em plantas. “Os produtos químicos emitidos por plantas atacadas por insetos ou patógenos estimulam a produção de produtos químicos de defesa em plantas distantes e não atacadas.”

Cordyceps, formigas carpinteiras e o zumbi precisa mastigar

Em O último de nós, as pessoas são infectadas com cordyceps se forem mordidas por uma pessoa já infectada. (O jogo também apresenta infecção por esporos, embora eles ainda não tenham aparecido na edição da HBO.)

Vamos chamá-lo de liberdade criativa. A escolha do cordyceps como inimigo fúngico da série é inspirada no comportamento real das formigas carpinteiras. Uma infecção por cordyceps realmente transformará uma formiga em uma marionete do fungo, levando-a a subir em um local alto, afixar-se a uma folha ou galho e morrer. “Depois que a formiga morre, o fungo irrompe violentamente, geralmente da cabeça da formiga”, diz Kasson. “E então os esporos vão chover daquele corpo frutífero para as inocentes vítimas de formigas abaixo.”

Mas o que vemos em O último de nós é uma forma diferente de disseminação: transmissão ativa do hospedeiro, que requer contato direto com um hospedeiro para ser infectado. Isso, infelizmente, tem pelo menos alguma base na realidade.

Kassen é especialista no fungo da cigarra zumbi, no qual as cigarras infectadas com Massospora cicadina têm as extremidades traseiras de seus corpos gradualmente mortas pelo fungo, que também produz um composto psicoativo “que as torna hipersexuais e super, super focadas”.

“Eles continuam a acasalar e voar como se nada estivesse errado”, diz Kasson. “Então, dessa forma, se espalha de cigarra para cigarra como uma doença sexualmente transmissível.”

… Um fungo devastador é a maior ameaça para a humanidade?

Nós também deveríamos, como o epidemiologista da O último de nós‘s estréia, deitar na cama à noite temendo o dia em que um fungo particularmente desagradável se adapte para prosperar em humanos?

Estudos recentes documentaram um aumento em algumas infecções fúngicas, que se acredita ser o resultado da pandemia de COVID-19. Em particular, pacientes doentes com COVID, recebendo tratamentos comuns como esteróides que podem suprimir a resposta imune, e aqueles que sofrem dos efeitos prolongados do longo COVID podem estar imunocomprometidos, abrindo a porta para fungos que, de outra forma, poderiam ter evitado.

“Não é que estejam surgindo superfungos”, diz Kasson. “Estes são fungos comuns que vivem no solo, fungos comuns que vivem no ralo da pia, que estão apenas se aproveitando de sistemas imunológicos enfraquecidos que não podem encenar uma resposta contra eles”.

“Então eu suspeito que veremos uma maior incidência de fungos em um mundo em aquecimento? Eu acho que podemos. Mas serão alguns dos mesmos fungos que lutamos silenciosamente nos hospitais e clínicas por muito tempo. É que as pessoas estão se tornando mais conscientes deles porque talvez uma parcela maior da população fique imunocomprometida devido a coisas como COVID-19 e outros vírus que podem nos predispor à invasão subsequente por esses fungos geralmente difundidos”.

Em outras palavras: tema o vírus e o fungo.

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